无惧特斯拉,通用汽车的自我救赎之路
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底特律又叫“汽车城”,通用汽车CEO没有在汽车城看到未来,她在旧金山的街道上看到了。玛莉·巴拉(Mary T. Barra)一路走来,从工程师变成了通用汽车CEO,大约一年前,她坐在原型无人驾驶电动汽车的后排座位上穿过旧金山市区。

巴拉想亲眼见证一下,看看自动化技术是否做好了接管司机的准备——安全、可以大规模普及。汽车会如何反应呢,例如,如果开到了十字路口,交通灯变黄怎么办?

在最近一次采访中,巴拉回忆说,如果在这样的情况下驾驶,你必须做一个决定。巴拉说:“如果你决定继续行驶,你就要加速,否则就停车。”如果技术想变得实用起来,巴拉认为无人驾驶汽车要做出正确的决定,巴拉称:“汽车知道如何做决定。”

体验之后,巴拉也做了一个决定:加速前进,她相信这样的汽车值得公司全力以赴。她将这次体验称为“阿哈时刻”(aha! Moment),6个月之后,一批自动驾驶雪佛兰Bolt的汽车在密歇根组装工厂组装,公司加速前进,朝着巴拉与通用汽车高管团队确定的方向前进。

在大型汽车制造商中,通用汽车算是走在了前头,巴拉想赢下第一回合。问题在于:大家都认为通用汽车代表着过去的辉煌岁月,它真的能够成为21世纪交通运输的领航者吗?它能够打败硅谷对手(比如Google、特斯拉、Uber)吗?这些企业没有老迈的业务阻碍自己前进。

汽车购物网站Autotrader的高级分析师Michelle Krebs自1980年代以来一直关注通用汽车,他认为:“汽车产业正在经历重大变革,通用汽车必须向世人证明,存在已久的老企业可以帮助行业完成任务。看看过去的表现,它们的成绩有好有坏。”为了追求成功,通用汽车下了很大的赌注,它抛弃了海外业务,今年还向自动驾驶汽车、其它先进技术投入6亿美元。它花了10亿美元收购硅谷创业公司Cruise Automation,这家公司开发无人驾驶技术,巴拉在旧金山乘坐的汽车用的正是Cruise Automation技术。

这是一个危险的挑战:一方面是全球汽车业务的需求,另一方面向昂贵的高科技车型进军,二者必须保持平衡,因为不平衡,已经出现了一些受伤者。上个月,福特汽车“驱逐”了前CEO Mark Fields,它向外界传达一个信号:福特能够跟上队伍。

通用汽车想向世人证明:不论是今天还是明天,它都能成为汽车产业的领导者。巴拉谈到通用自动驾驶汽车时说:“我们真的真的很认真,准备将一些无人驾驶汽车放到公路上,我们绝对想成为第一家这样做的企业。”

和竞争对手一样,由于经济复苏、油价低迷,通用汽车需求和利润刷新了纪录。不过通用汽车也面临一些问题,比如销售持平,新技术不断冲击传统业务。特斯拉是电动汽车的新星,它的价值居然比任何一家底特律汽车公司都要高。

为了重塑未来,通用汽车将赌注下在一些还没有站稳脚跟的市场,不过要获得回报可能还要等好几年。

与此同时,通用汽车遭到了美国总统特朗普的批评,因为它在墨西哥制造汽车,而在故乡裁员。与其它汽车产业的高管相比,巴拉与特朗普的关系算是密切的,他是特朗普商业顾问委员会的成员,领导行业讨论燃油经济政策。

一些持有不同意见的投资者认为,通用汽车应该设置两类股票,这样做可以增加股东价值,通用汽车予以反击。一类股票稳定派息,另一类根据公司的增长派息。

上周,Greenlight Capital 给投资者写了一封信,说通用汽车董事会反对它的提议“毫无创见”。投资者要求将股票分为两类。信件称:“7年来股价持平,股东还要等多久呢?”

巴拉也认为公司价值被低估,但是巴拉坚持认为通用汽车最终会获得更好的回报。谈到股价时,巴拉说:“它让我沮丧了吗?是的,但是我们想做正确的事,从长远着眼改善业务。”

1月份,通用汽车开始组装自动驾驶Bolt汽车,比谷歌和Uber抢先一步。它还超越了特斯拉,特斯拉已经在汽车中引进无人驾驶控制技术。由此可以看出,行业竞争很激烈。

巴拉说:“我们这样做不是为了竞争,不是为了占一个位置。每一次推出新产品时,我们都想赢。”

2014年,巴拉成为通用汽车CEO,她现在已经55岁,是通用汽车历史上首位女CEO。在巴拉看来,通用汽车正在漫长的复苏之路上行走,现在已经快结束了。

8年前,通用汽车债台高筑,高昂的成本成为巨大的负担,品牌摇摇欲坠,一些人甚至认为通用汽车只有死路一条。在政府破产方案的帮助下,通用汽车活了过来,没多久公司又陷入了麻烦,汽车发动机存在缺陷,导致124人死亡。

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